No futuro, não precisamos enfrentar nossos medos

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qualquer pessoa vive com medo. Medo crônico: fobias, ansiedades e TEPT. Condições como estas podem ser debilitantes e difíceis de tratar. Muitas opções de tratamento causam efeitos colaterais físicos e psicológicos dolorosos. Tratamentos novos e promissores, no entanto, usam avanços em exames cerebrais e neurofeedback para revolucionar a maneira como a ciência nos ajuda a superar nossos medos.

O problema com tratamentos baseados em medicamentos sempre será seus efeitos colaterais e alvos largos. Não há droga para curar especificamente o medo de cobras ou o medo de voar, por exemplo; as medicações apenas atenuam um nível generalizado de ansiedade (às vezes, elas até destroem as pessoas completamente).

Medicamentos só podem amortecer o nível geral de ansiedade ou até mesmo derrubar as pessoas completamente.

Um dos melhores tratamentos disponíveis para uma ansiedade específica? Terapia exposta. Em um ambiente controlado, os participantes são treinados para relaxar e enfrentar seus medos. Se eles tiverem uma fobia de cobras, por exemplo, eles podem ser solicitados a imaginar uma cobra na primeira sessão, depois olhar para uma foto de uma cobra na segunda, assistir a um vídeo na terceira e ver uma cobra real o quarto. Se passarem pela terapia, eles podem reduzir com sucesso seu nível de medo no mundo real. O problema, como você poderia esperar, é que as taxas de abandono durante esse tipo de terapia são altas. A exposição repetida aos seus medos mais profundos é um processo doloroso.

Paralelamente à terapia de exposição, há outra corrente de pesquisa científica que procura um método conhecido como neurofeedback. Através da manipulação de padrões cerebrais, essa técnica treina as pessoas a mudar seu comportamento em direções específicas. Se você estivesse sofrendo neurofeedback, o procedimento poderia ser algo assim:

Você senta e olha para um disco circular na tela do computador enquanto os pesquisadores medem sua atividade cerebral. Você vê que o tamanho do disco circular muda e você sabe que seu tamanho está de alguma forma ligado a um padrão alvo de atividade cerebral em sua cabeça. Quando esse padrão é mais ativo, o disco cresce. Quando é menos ativo, diminui. Com o tempo, você começa a aprender como aumentar consistentemente o disco. Mas, estranhamente, você nem sempre sabe exatamente como está conseguindo controlar sua atividade cerebral para conseguir isso. O processo de aprendizagem está implícito e fora da sua consciência.

Neurofeedback mostra algum potencial como uma ferramenta para o tratamento de distúrbios neurológicos ou psiquiátricos. A lógica é que, se os médicos puderem identificar uma assinatura específica de atividade no cérebro que caracterize os sintomas de um paciente, eles poderão usar o treinamento de neurofeedback para reduzir essa atividade. Se a atividade é mostrada para ter um papel significativo em causar seus sintomas, então a esperança é que esses sintomas também diminuam.

Evidências emergentes apóiam esses benefícios para distúrbios, incluindo TDAH e recuperação de derrame. Naturalmente, ainda há questões sobre a praticidade e eficácia deste tratamento. Mas a evidência, até agora, é promissora.

A exposição repetida aos seus medos mais profundos é um processo doloroso.

Com base no potencial desta pesquisa, um novo estudo publicado em março de 2018 por laboratórios na UCLA e no Japão reúne os mundos da terapia de exposição e do neurofeedback. A ambição do estudo era expor os participantes não aos seus próprios medos (como na terapia de exposição), mas à atividade inconsciente que representa esses medos em seus cérebros (neurofeedback). Ao recompensar os participantes quando seus cérebros mostravam essa atividade inconsciente, eles tentavam criar uma associação emocional positiva em vez de negativa com o objeto temido.

Criticamente, esse método evita a necessidade de apresentar diretamente o medo aos participantes, minimizando a chance de eles abandonarem a terapia (um problema comum com as técnicas de exposição).

Voluntários substitutos sem fobias mostraram os objetos baseados no medo (por exemplo, aranhas e cobras) e sua atividade cerebral foi escaneada. Pesquisadores usaram esses padrões para inferir qual seria a atividade assustadora no cérebro de pessoas com fobias em relação a esses objetos. Então eles usaram o treinamento de neurofeedback para recompensar os participantes sempre que sua atividade cerebral parecesse representar o objeto temido invisível. Surpreendentemente, nem os pesquisadores nem os participantes sabiam o medo que estava sendo alvo: o computador selecionava aleatoriamente o neurofeedback para cada participante, usando automaticamente um objeto que eles não temiam como controle.

Se os médicos puderem identificar uma assinatura de atividade particular no cérebro que caracterize os sintomas de um paciente, eles poderão usar o treinamento de neurofeedback para reduzir essa atividade.

No final do experimento, os níveis fisiológicos de medo dos participantes (respostas de condutância da pele e atividade cerebral em sua amígdala) foram reduzidos ao se observar as imagens do objeto que eles temiam. Respostas de medo ao objeto de controle, que não foi alvo no treinamento de neurofeedback, permaneceram as mesmas de antes do experimento.

A exposição repetida aos seus medos mais profundos é um processo doloroso.

Com base no potencial desta pesquisa, um novo estudo publicado em março de 2018 por laboratórios na UCLA e no Japão reúne os mundos da terapia de exposição e do neurofeedback. A ambição do estudo era expor os participantes não aos seus próprios medos (como na terapia de exposição), mas à atividade inconsciente que representa esses medos em seus cérebros (neurofeedback). Ao recompensar os participantes quando seus cérebros mostravam essa atividade inconsciente, eles tentavam criar uma associação emocional positiva em vez de negativa com o objeto temido.

Criticamente, esse método evita a necessidade de apresentar diretamente o medo aos participantes, minimizando a chance de eles abandonarem a terapia (um problema comum com as técnicas de exposição).

Voluntários substitutos sem fobias mostraram os objetos baseados no medo (por exemplo, aranhas e cobras) e sua atividade cerebral foi escaneada. Pesquisadores usaram esses padrões para inferir qual seria a atividade assustadora no cérebro de pessoas com fobias em relação a esses objetos. Então eles usaram o treinamento de neurofeedback para recompensar os participantes sempre que sua atividade cerebral parecesse representar o objeto temido invisível. Surpreendentemente, nem os pesquisadores nem os participantes sabiam o medo que estava sendo alvo: o computador selecionava aleatoriamente o neurofeedback para cada participante, usando automaticamente um objeto que eles não temiam como controle.

Se os médicos puderem identificar uma assinatura de atividade particular no cérebro que caracterize os sintomas de um paciente, eles poderão usar o treinamento de neurofeedback para reduzir essa atividade.

No final do experimento, os níveis fisiológicos de medo dos participantes (respostas de condutância da pele e atividade cerebral em sua amígdala) foram reduzidos ao se observar as imagens do objeto que eles temiam. Respostas de medo ao objeto de controle, que não foi alvo no treinamento de neurofeedback, permaneceram as mesmas de antes do experimento.

É incrível considerar o que esse tipo de neurofeedback pode fazer pelas pessoas no futuro. Imagine os benefícios para aqueles com ansiedades crônicas, fobias ou condições como TEPT. Os sintomas poderiam um dia ser tratados sem nunca expô-los aos terrores que sofrem?

Quando as fobias são esmagadoras o suficiente para tomar conta de nossas vidas, podemos derrotá-las sem nunca enfrentá-las diretamente.